Marbella heeft een reputatie op te houden als luxe vakantie-oord voor mensen die goed in hun slappe was zitten. De stad heeft dan ook ongelooflijk veel voorzieningen voor toeristen en overwinteraars. Maar Marbella is veel meer dan eindeloze rijen appartementengebouwen en hotels: het is stad met een rijke geschiedenis en een sfeervol oud centrum.

Op de plek waar nu het hart van Marbella prijkt, hadden ook de Carthagers, de Romeinen en de Moren al nederzettingen van formaat. Zij lieten alle hun sporen achter en vooral de erfenis van de Moren is nog goed zichtbaar. Marbella werd pas in 1485 heroverd door de christenlegers van koning Fernando.

Het oude centrum van Marbella bestaat uit de wijken Barrio Alto en de Barrio Nuevo. Er zijn nog resten zichtbaar van de muur die de Moren om hun stad bouwden en sommige delen is in de opzet van smalle straatjes en kleine, witte huizen weinig veranderd.

Het sfeervolle hart van het centrum is de Plaza de los Naranjos dat wordt omgeven door zestiende-eeuwse panden, het stadhuis en de oudste kerk van de stad, de Ermita de Santiago.

In het centrum zijn verder ook de barokke Santa María-kerk, de Ermita de Santo Cristo en de resten van de Moorse verdedigingsmuren het waard om bezichtigd te worden. Tussen het centrum en de haven liggen de Paseo de la Alameda en de Avenida del Mar, populaire wandelboulevards met een botanische tuin, veel groenzones, fonteinen en een unieke serie van tien beelden van Salvador Dalí.

De gemeente Marbella heeft een kustlijn van 28 kilometer en 24 stranden. Vanwege het uitstekende klimaat werd deze kuststreek al in de jaren vijftig van de vorige eeuw populair bij toeristen en vandaag de dag zijn er nog weinig stukjes kust onbenut.

De vier kilometers die het centrum scheiden van de wat westerlijker gelegen jachthaven José Banús worden ook wel de ‘gouden mijl’ genoemd, omdat hier de paleizen en peperdure villa’s van sjeiks, filmsterren en rijke ondernemers staan. Maar ook naar het oosten toe vindt men een groot aantal stranden, wandelpromenades, golfclubs en grote woonkernen zoals Marbella Playa, Cabopino en Calahonda.